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老化と難聴の関係を学ぶ

難聴には、伝音難聴と感音難聴があり、老化による難聴は老人性難聴と言われ、感音性の難聴にあたります。

この、加齢による感音性難聴は誰にでも起こりうるものであり、聴力低下が始まる時期についても個人差があります。ゆっくりと進行する人もいれば、ある時期に急速に進行する人もいることがわかっています。

難聴は世界的にみても最も大きな身体障害の原因と言われ、人口の1割以上にも及ぶと言われています(WHO 2004)。QOLを高く維持するためにも、老化と聴力の低下の関係についてよく知っておく必要があります。

老人性難聴の原因として報告されている遺伝外要因の知見の紹介、及び聴力低下予防の効果が期待されるものを紹介します。

 

聴力低下の原因1 蝸牛有毛細胞と難聴の関係

内耳の一部である蝸牛有毛細胞は『耳が聞こえる』ためのセンサーの役割を果たすもので、約2万の有毛細胞が4列に規則正しく整列しているという極めて精緻な構造を持った臓器です。

4列の有毛細胞は外と内に分かれており、外3列、内1列に並んでいます。

この有毛細胞が老化や薬剤、環境などによって損傷を受けたり、喪失することが難聴の一つの原因となります。

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年をとると高い音(高音域)から聞こえなくなるのは、この並びに関係があります。外にある有毛細胞は外側にあるため内側のものよりもダメージを受けやすく、外側の有毛細胞は高音域の分析をおこなうため、そこから聞こえづらくなってくるというわけです。

具体的には4000~8000のHzの高音域から発生、続いて500~2000Hzの会話音域、さらに低い音域へと広がっていきます。

 

聴力低下の原因2 医学的健康状態

腎不全、糖尿病、心循環器系疾患、動脈硬化など、これらは聴力低下の原因になると考えられています。

ここでは糖尿病について詳しく見ていきます。

糖尿病が末梢神経に影響をあたえることは知られていますが、難聴にも影響するのではないかということは以前から言われていました。

最近では精度の高い疫学の調査が進んでおり、電子データベースを検索した結果をメタ解析した論文18件の全てにおいて聴力損失の有意性が認められています。その値は糖尿病患者においては44%から69.7%で聴力損失が発生する、というものでした。
文献:McGill A et al.Is type 2 diabetes mellitus associated with alterations in hearing?: A systematic review and meta-analysis.Laryngoscope. 2013 Aug 14. doi: 10.1002/lary.24354.

 

60歳未満の人のほうが60歳以上の人よりも糖尿病と聴覚障害の関連が高いという調査結果もあります。加齢の影響だけではなく血糖コントロールが悪いことで全身の血管、神経の損傷が起こって聴覚障害が引き起こされるというものです。

血糖コントロールの悪い人でも必ずしも聴力の低下が見られるわけではありませんが、仮説として、他の影響、例えば環境による騒音や耳毒性の薬剤等が加わることで聴力低下の可能性が考えられています。

糖尿病である、糖尿病の人が周囲にいるときなどは、たとえ耳に不自由がなくてもテレビの音量を下げるなどのちょっとした気遣いが必要かもしれません。また、糖尿病の人は早めの聴覚検査を受けてみることも検討されてみてはいかがでしょうか。

血管の動脈硬化によって耳の毛細血管に障害を起こし、難聴発症のリスクを高めるものとして2008年4月30日放送の『ためしてガッテン』で報告されたものを下記にテーブルにて引用します。

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難聴と脳のはたらき

注意したいのは、難聴はただ単に音が聞こえなくなる、というわけではないことです。音は聞こえるんだけど、何を言っているかわからないという落音の聞き取りが難しくなります。

そのため、脳が聞き取れなかった音を補完しようとする音韻修復をおこなうことで、俗に言う聞き違いが起こります。

お年寄りとの会話において、

「なんだか話がかみ合わない」

という経験をされたことのある方は多いと思いますが、こうした脳の働きによる修復がおこなわれている為であると考えられています。

 

難聴による聞き違いの注意点

  • 耳は聞こえているから大丈夫!というふうに本人が勘違いしてしまうと、難聴であることに気が付かずに悪化させてしまう
  • 話しがかみ合わないことで本人がショックを受け、閉じこもりがちになる
  • 周囲の人が聞き違いを認知症のはじまりではないかと勘違いしてしまい、余計な心的負担を抱え込む

脳の高次な働きによって私たちは多くの場面で助けられているのですが、過信することは危険であることもお分かりいただけると思います。

 

聴力低下の予防策

保護的な作用があるとして報告されているものには以下のようなものがあります。

  • αリポ酸
  • ビタミンE
  • ビタミンC
  • Lカルニチン
  • コエンザイムQ10
  • ポリフェノール

これらは今のところ、必ずしも加齢性の難聴に効果を期待するものではありません。解析の指標条件が異なるため、お年寄りだけに~とは言い切れないからです。

 

カロリー制限と老人性難聴の抑制の仕組み

東京大学大学院 農学生命科学研究科のプレスリリースでは、カロリー制限によって加齢性難聴発症の抑制する仕組みを解明したことが報告されています。

食事でのカロリー制限が哺乳類の老化進行、老化に伴うさまざまな疾患(老人性難聴)を遅らせるという報告は数多くありますが、Sirt3という酵素がマウスの加齢性難聴発症抑制に必須であることを明らかにしたこの報告で、老人性難聴の薬剤開発に期待が持てるようになりました。

 

補聴器の未来 ウェアラブルデバイス

四肢の不自由などと比較すると軽視されがちな難聴ですが、本当はQOLを著しく損ねるものです。

聴覚を助けるものとしては、現在のところ補聴器装着が最も効果的であるとされますが、補聴器の効果を最大限に引き出すためには専門家による複数回の調整が必要であることや、補聴器ときくと何やら老人くさいというイメージから使用を拒む高齢者が多いため、その普及はそれほど進んでいません。

そんななか、ウェアラブルデバイスで一つ面白いものを見つけましたので紹介します。

リサウンド・リンクス

動画出典:ジーエヌリサウンド

 

デンマークの補聴器メーカーであるジーエヌリサウンドが、米アップル社と共同で開発した『ReSound LiNX』。
iPhoneを利用して操作できる新しい補聴器です。

ウェアラブルとは身に着けるという意味でデバイスは端末のこと。時計型やメガネ型、衣服等次々と新製品が登場しています。

現在のところ医療分野での主な機能はバイタルチェックですが、この補聴器はiPhoneに専用アプリをインストールして音量の調節、高低音の調節を可能にしています。もちろん電話や音楽、動画の音声も楽しめます。洗練されたデザインや機能性から未来型の補聴器として注目を集めそうですね。
また、耐久性や耐水性も兼ね備えており、補聴器を必要とする人の90%に対応できると自信をのぞかせています。

いかがでしょう、補聴器のイメージが変わりませんか?もはや年寄りくさいなどということは全くありません。
2014年5月22日発売、お値段は希望小売価格、片耳で49万円(うう・・・もっと普及すれば安くなる・・かな??)。
ReSoundホームページ

 

補聴器についての考察や研究は数多くなされており、インターネットでも文献や製品情報を見つけることは容易です。昔のイメージにとらわれずに色々探してみるのもよいと思います。

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内耳性感音難聴治療に新たな光明!

上の記事で説明した蝸牛有毛細胞は再生能力がないため、有毛細胞が損傷すると失われた聴力を再生することは不可能です。そのため、以前から再生医療による難聴治療が待望されていました。
そんなことで色々と調べまわっていたら、

蝸牛有毛細胞の再生による聴力の改善にマウスで成功

という、まさに耳寄りな記事を発見!

慶応義塾大学医学部の岡野教授らの研究グループと、米国ハーバード大学医学部の共同研究による成果。これは難聴に対する薬剤を用いた再生医療の、世界で最初の報告となったようです。
細胞移植による治療が極めて困難であるのに対し、有毛細胞への分化誘導を体内で直接おこなうことが治療法となりうるという先駆的な内耳再生医療のアプローチ!ということです。頭が下がります。

詳しい成果は2013年1月9日号のNeuron誌に掲載されております。

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